Sólida como una roca: el trabajo de investigación de Leonie se hace global

Fecha
mayo 07, 2019
Categoría
  • Gente y comunidad
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A medida que los mineros excavan con más profundidad que nunca para optimizar las reservas de las minas a cielo abierto existentes, la comunidad geotécnica se enfoca cada vez más en buscar la mejor manera de garantizar la estabilidad de la altura sin precedentes de los botaderos de escombros actuales.

 

La Ingeniera Principal de Thiess, Dra. Leonie Bradfield, está compartiendo los resultados de sus estudios sobre la resistencia al corte de los botaderos de escombros con la comunidad global, más recientemente en la Conferencia sobre Relaves y Residuos de Minas en Colorado.

Su investigación comenzó en 2011 cuando el reconocido experto geotécnico global Dr. John Simmons contactó a Leonie para que estuviera a cargo de un proyecto de investigación de la Universidad de Newcastle.

Con financiamiento del programa de investigación Australian Coal Association Research Program (ACARP), y el apoyo en especie de Thiess, Leonie investigó y diseñó una manera de estimar de modo confiable la resistencia al corte de los botaderos de escombros a alturas sin precedentes.

“Tradicionalmente, los botaderos de escombros en minas a cielo abierto rara vez excedían los 90 metros de alto, pero los botaderos en tiempos modernos comúnmente sobrepasan alturas de 250 metros,” explicó Leonie.

“La industria seguía usando los parámetros desarrollados para pruebas de laboratorio de pequeña escala, ajustadas por análisis retrospectivo de fallas de botaderos de hasta 120 m de alto. Eran adecuados para las alturas de botaderos en las décadas de 1970 y 1980, pero no eran confiables para las condiciones de hoy y del futuro.”

Big John

Leonie dedicó los tres años siguientes al diseño y luego la construcción y operación de una gran máquina de corte directo, afectuosamente conocida como “Big John”, para suministrar información confiable para el diseño de botaderos en altura actuales y planificados.

“El diseño de “Big John” resultó siendo la parte fácil del proyecto pero ¡construir la máquina y realizar el régimen de pruebas fue un trabajo enorme!” dijo Leonie.

“Para liderar a un equipo de trabajadores técnicos, tuve que volver a estudiar para aprender todo lo que necesitaba saber sobre la ingeniería estructural y mecánica para diseñar hasta el más mínimo detalle, desde el tamaño de las vigas de acero en el marco de reacción hasta el tipo de penetración de las soldaduras.”

La máquina realiza pruebas a una escala mucho mayor, en cuanto al tamaño combinado del espécimen (720 mm x 720 mm x 600 mm) y esfuerzo (hasta 4,6 MPa), de lo que se había logrado previamente con una máquina de corte directo para las pruebas geotécnicas del enrocamiento.

Recurso global

Los hallazgos de Leonie son parte de la publicación global Guidelines for Mine Waste Dump and Stockpile Design (Pautas para el Diseño de Botaderos de Escombros de Minas y Acopios) y su investigación ha captado el interés de la comunidad geotécnica global, especialmente en Canadá y los estados del norte de los Estados Unidos.

Leonie ha estado los últimos seis meses en esta región del hemisferio norte como Gerente de Proyecto Técnico, al frente de un grupo de trabajo que estudia el problema de las condiciones de superficies blandas.

“Big John todavía se encuentra en los laboratorios de la Universidad de Newcastle y ahora es utilizado por la industria en general para análisis de muestras y suministrar información confiable para el diseño,” dijo Leonie.

“Los resultados de estas pruebas están redefiniendo las pautas de resistencia y estabilidad para los botaderos de escombros y dándonos a todos un marco para trabajar de ahora en adelante,” indicó Leonie.

La Conferencia sobre Relaves y Residuos de Minas es un evento anual organizado por el Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental en la Universidad de Colorado State, junto con las Universidades de Alberta y British Columbia, instituciones líderes en los estudios de la ciencia geotécnica. Es un foro para que la industria minera y sus industrias relacionadas y los organismos gubernamentales se reúnan periódicamente para analizar los problemas y desarrollos en la gestión de residuos de relaves y minas. 

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